李兆基出生于珠江三角洲上的顺德。30年代,他的父亲在顺德开了个小“铺头”,做金银业。常说孩子小的时候依恋母亲,可李兆基却特别爱往父亲的小铺子里跑,看这看那、问这问那,几乎在不知不觉中便 熟悉了父亲的生意气息。当李兆基在顺德的私塾小学毕业的时候,父亲将生意做到了广州,在那里开了一家银庄。然而,作为银庄老板的少爷,李兆基却在银庄拉碎打杂,干起了养成工的苦活。
  如果只凭体力蛮干,他根本不可能发家致富,尤其不可能成为世界超级富豪。李兆基在干杂工的同进,更主要的却是在思考、观察。
  银庄里堆满了钞票。各式各样、成打成捆的钞票出出进进,更使李兆基浮想联翩,什么时候我也能赚上几捆钞票,不论是法币,还是金圆券,只要是钞票就行,到银庄都能兑换。然而,当真正开始把钞票装进口袋的时候,他又开始困惑了:
    没有钞票,就要饿肚子;可今天能吃一顿饭的钞票,明天却连一粒米也买不到;今天人们还为此而忙碌奔波的钞票,明天可能变成废纸。
  这究竟是因为什么?
  就在他开始懂得怎样去赚取钞票的时候,他也开始懂得钞票不能代表什么,只有抓着实物才是真实可靠的,最有保证的。
  当时战事频频,社会动荡不定,使得李兆基已经赚到的钞票,包括即将到手的更多的钞票,在一夜之间都变成了废纸。
  这时,他开始懂得要赚取更多的钞票必须搞实业,要搞实业赚大钱,必须选择一个社会稳定的地方。于是,1948年,李光基跟随父亲离开了战火纷飞的大陆,来到了香港。
  来到香港干什么?靠什么去赚钱立业?
  广州银庄的经历使他最熟悉兑换业务。李兆基来到文威东街泗利金号等几间金铺和找换店“挂单”,开始买卖外汇和黄金。当时的澳门可以专营黄金,李兆基便可与何贤等在澳门有势力的人合作,在黄金买卖中“大展拳脚”,终于在香港立住了脚。待立稳脚跟后,李兆基的业务便 像滚雪球似的发展起来。
  他开始做五金生意,搞进口贸易。钞票成打成捆地涌入了他的口袋;然而,广州的惨景又使他在钞票面前有不忠实的感觉。
  既然用钱去赚钱难以保值,那么做什么生意才更脚踏实地,牢固可靠呢?李兆基选择了地产。